JetBlue y Frontier están peleando para comprar Spirit Airlines. ¿Qué significa eso para el sur de Florida? 

La pérdida inminente de Spirit Airlines como la aerolínea local del sur de Florida podría tener una serie de ramificaciones, que van desde impactos en el empleo y las instalaciones locales hasta aumentos en los precios que pagan los viajeros de ocio para visitar la región.

Esta semana, la aerolínea con sede en Miramar recibió una oferta de compra no solicitada de $3.6 mil millones de JetBlue Airways, que decía que integraría la flota, los empleados y la red de rutas de Spirit en su propia operación. La oferta plantea una decisión difícil para la junta directiva de Spirit, que ahora enfrenta la tarea de elegir entre la oferta de JetBlue y una oferta anterior de la aerolínea de descuento Frontier Airlines de Denver, que quiere traer a Spirit a su redil a través de un acuerdo de $ 2.9 mil millones.

El jueves, en un anuncio por escrito, Spirit dijo que su junta directiva determinó que la propuesta de JetBlue “podría razonablemente conducir a una ‘Propuesta superior’ como se define en el acuerdo de fusión de Spirit con Frontier”. El anuncio continuó diciendo que “Spirit tiene la intención de entablar conversaciones con JetBlue con respecto a la propuesta de JetBlue, de acuerdo con los términos del acuerdo de fusión de la Compañía con Frontier”.

Si bien el cronograma no está claro, esto es lo que podría estar reservado para los trabajadores, las instalaciones del sur de la Florida y los clientes:

Fuerza laboral

Tanto Frontier como JetBlue declararon que tienen la intención de expandir sus sistemas de rutas utilizando empleados de Spirit, pero ninguno ha dicho exactamente cuántos. Se estima que 3400 trabajan para Spirit en el sur de Florida y cerca de 10,000 en todo el sistema.

“Para 2026, Spirit y Frontier esperan agregar 10,000 empleos directos y miles de empleos adicionales en los socios comerciales de las compañías”, dijeron las dos aerolíneas en un comunicado de febrero cuando anunciaron su plan de fusión. “Dado el crecimiento de la compañía combinada, se espera que todos los miembros actuales del equipo tengan la oportunidad de ser parte de la aerolínea combinada”.

JetBlue esta semana fue un poco menos específico. En una conferencia telefónica con analistas y medios, el CEO Robin Hayes dijo que la aerolínea quiere Spirit para su gente y sus aviones, y evaluaría los talentos y capacidades de los empleados de Spirit. Dijo que la adición de Spirit proporcionaría un “banco más profundo de capital intelectual”.

“Sabemos que la integración cultural será la clave de nuestro éxito”, dijo.

Instalaciones del sur de Florida

Los dos pretendientes indicaron que valoraban las instalaciones existentes que Spirit mantiene en Florida.

La más notable en el sur de Florida es una nueva sede en construcción en Dania Pointe en Dania Beach, que se encuentra a poca distancia al sur del Aeropuerto Internacional de Fort Lauderdale-Hollywood.

Spirit, que ha mantenido su sede en un complejo de oficinas en expansión en Miramar, inició el proyecto Dania en 2020 y lo redujo ligeramente un año después. La idea era trasladar hasta 1,000 trabajadores a Dania y sumar 225 más. Además de la administración y las operaciones, el sitio se iba a utilizar para el entrenamiento de la tripulación, así como para las residencias de los empleados.

En febrero, Greater Fort Lauderdale Alliance se comprometió a reunirse con los principales ejecutivos de Frontier para persuadirlos de establecer la base de la aerolínea recién combinada en Dania Beach. Bob Swindell, presidente y director ejecutivo de la alianza, dijo que no podía discutir ninguna conversación formal debido a acuerdos de confidencialidad.

Pero sí dijo que la alianza está monitoreando la situación de la fusión.

“Spirit y JetBlue son miembros valiosos de la alianza, importantes empleadores y destacados ciudadanos corporativos”, dijo en un comunicado enviado por correo electrónico el jueves. “Su presencia aquí subraya la importancia de Greater Fort Lauderdale como sede central y líder en la industria de la aviación”.

Pero ninguno de los pretendientes está convencido de tomar el lugar de Spirit como la aerolínea local del sur de la Florida.

Como implica la propiedad accionaria propuesta y la composición de la junta directiva, la sede de una aerolínea combinada Frontier-Spirit estaría en Denver, ya que Frontier tendría el control mayoritario de ambas.

En cuanto a JetBlue, Hayes dejó en claro esta semana que su aerolínea permanecería con sede en Nueva York y continuaría volando bajo la bandera de JetBlue.

Viajeros y puntos de precio

¿Quién tiene los precios más bajos de todos ellos?

Parece Spirit. Una instantánea del jueves de Expedia enumeraba los precios de los viajes de ida y vuelta el 7 de junio desde los aeropuertos del área de Nueva York a Fort Lauderdale, muestra tarifas desde $86 a bordo de Spirit, $152 a bordo de JetBlue y la aerolínea heredada Delta Air Lines y $215 a bordo de American Airlines.

Con Spirit fuera de escena como una aerolínea de descuento independiente dedicada a los viajeros de placer, algunos analistas de la industria supusieron que los viajeros tendrían menos opciones para volar a bajo costo a destinos turísticos como Fort Lauderdale y las vecinas Miami y West Palm Beach.

Cuando JetBlue anunció su oferta, Frontier, cuyo modelo comercial de bajo costo, un boleto básico que cubre su vuelo y un artículo personal con cargos adicionales por cualquier otra cosa, es similar al de Spirit, pasó a la ofensiva. Argumentó que la aerolínea de Nueva York es cualquier cosa menos una tienda de descuento.

“A diferencia de la convincente combinación Spirit-Frontier, una adquisición de Spirit por parte de JetBlue, una aerolínea de tarifas altas, conduciría a viajes más caros para los consumidores”, dijo Frontier en un comunicado.

Hayes respondió que JetBlue obliga a las aerolíneas competidoras más grandes a bajar sus tarifas dondequiera que aterricen los aviones de JetBlue.

“Cuando JetBlue vuela a un mercado heredado, no somos ignorados”, dijo. “Bajamos los precios en todos los ámbitos”. También afirmó que las tarifas caen con más frecuencia que cuando llegan a la escena los transportistas de “ultra descuento” (es decir, Frontier y Spirit).

Pero Nick Ewen, editor senior de The Points Guy, el sitio web de recompensas de aerolíneas, tiene sus dudas.

“Si JetBlue termina siendo la aerolínea que adquiere Spirit, espero que opten más por el servicio completo, lo que aumentaría los costos para el consumidor”, dijo.

“Depende de los propios clientes, los viajeros de placer que son más conscientes de los precios, lo más probable es que sea una pérdida para ellos”.

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